Como cultivar alho


FOTO: Jessica Walliser

O alho facilmente se classifica como um dos cinco principais temperos de cozinha favoritos do planeta, mas plantar alho pode ser surpreendentemente difícil às vezes, especialmente se as doenças erradas atingirem sua plantação na hora errada.

“A maioria dos pequenos produtores, especialmente os novos, não consegue avaliar os altos riscos envolvidos na aquisição e comercialização de sementes de alho”, disse o Dr. Fred Crowe, do Departamento de Botânica e Patologia Vegetal do Centro de Pesquisa Agrícola Central Oregon em Madras, Oregon.

Crowe não está exagerando. Depois que um campo de alho foi infectado com o fungo da podridão branca, pode levar até 40 anos para que a infecção latente desapareça. O alho também pode ser atacado por um nematóide que se reproduz na semente do alho por até seis temporadas antes que as plantas apresentem quaisquer sintomas importantes, ponto em que não é incomum que toda a plantação seja destruída repentinamente.

“[No início dos anos 2000], um grupo de 30 pequenos produtores de alho na Austrália faliram juntos porque estavam trocando sementes de alho entre si. Assim que os níveis de nematóides atingiram a massa crítica, as colheitas de todos caíram de uma vez ”, diz Crowe.

Mas isso é o suficiente das histórias assustadoras. Em geral, o alho é uma cultura confiável, não difícil de cultivar e se bem manuseado, geralmente encontra um mercado pronto. Aqui está o que você precisa saber para começar seu empreendimento de cultivo de alho.

Tipos de alho

A taxonomia do alho é um pouco turva. Cerca de 600 variedades de alho são cultivadas em todo o mundo. Como o alho tem sido fortemente comercializado entre vários países, porque não há registro oficial e porque os vírus podem fazer as mesmas espécies de alho aparecerem em formas diferentes, muitas das 600 variedades são, sem dúvida, duplicatas com nomes diferentes.

É seguro dizer que existem dois tipos principais de alho: hardneck (Allium sativum ophioscorodon) e softneck (Allium sativum sativum) Os tipos hardneck, também chamados de alho topset, produzem menos dentes, mas maiores, enquanto os tipos softneck produzem dentes menores, mas mais numerosos. A maior parte do alho comercial disponível nos supermercados é softneck. Da safra comercial predominantemente softneck, 25% vai para os supermercados e 75% para o mercado de desidratantes.

Os pequenos agricultores, por outro lado, cultivam com mais frequência as variedades de alho duras. Eles normalmente não armazenam tão bem quanto os tipos de pescoço macio, mas os agricultores afirmam que o sabor é melhor. Existem três tipos de alho hardneck: Rocambole, Purplestripe e Continental (também conhecido como Porcelana). Todas as três variedades tendem a crescer melhor em climas mais frios.

Plantas de alho hardneck enviam um rebento de flor central chamado escapo. (Os tipos Softneck às vezes também produzem escapos, em tempos de estresse.) A casca pode ser colhida e vendida porque fornece um saboroso produto de alho na primavera, quando nenhum outro alho fresco está disponível. As escamas deixadas nas plantas produzem flores que contêm massas de bulbilhos que podem ser plantadas para criar novas plantas de alho. Bulbos, produzidos no escapo, são menores do que ervilhas; o bulbo, por outro lado, contém os cravos. Muitos agricultores de pequena escala cultivam alho hardneck em um ciclo de dois anos, usando os bulbilhos como estoque de plantio em vez dos dentes maiores, como fazem outros produtores.

Variedades de alho Softneck geralmente não são recomendadas em climas mais frios do norte. As duas principais variedades comerciais de alho, Californian Early e California Late, são ambas softnecks e representam mais de 90 por cento das plantações comerciais nos Estados Unidos. Uma das razões pelas quais as variedades hardneck são menos freqüentemente cultivadas comercialmente é que os cravos devem ser plantados na posição vertical, e esta é uma tarefa difícil para equipamentos automatizados. Os dentes de alho Softneck, por outro lado, podem ser plantados com sucesso em qualquer ângulo.

Um terceiro tipo geral de alho é conhecido como elefante, ou búfalo, alho (Allium ampeloprasum) Esta planta produz os maiores cravos-da-índia, tem o sabor mais suave e é usada principalmente para assar ou estufar. Outros tipos de alho incluem Bear's (Allium ursinum), Serpente (Allium sativum ophioscorodon), Cabeça redonda (Allium sphaerocephalicon) e Shoshone (Allium falcifolium).

Alho Crescente

O alho raramente produz sementes verdadeiras, e as safras quase sempre são plantadas a partir de cravo-da-índia ou bulbilhos. Ao comprar dentes de alho para plantar, os agricultores devem planejar pagar um pouco mais por dentes de semente de origem limpa. Descontos no estoque de plantio significam maiores chances de o cravo se infectar com vírus, nematóides ou doenças fúngicas.

O cultivo de alho na maioria das vezes leva cerca de nove meses, desde o plantio no outono até a colheita no início do verão. Em áreas mais quentes, às vezes é aceitável plantar alho na primavera, embora o plantio na primavera geralmente resulte em colheitas muito mais baixas de alho. Quando o plantio da primavera é desejado, os produtores submetem os bulbos a um período de vernalização (falso inverno) por meio de refrigeração por um mês ou mais.

Onde os invernos são frios, o alho deve ser plantado antes da primeira geada e deve ser fortemente coberto com cobertura morta. Os novos brotos que surgem na primavera não terão problemas para se projetar até mesmo através de coberturas espessas. Uma boa cobertura morta também reduz o crescimento de ervas daninhas e mantém o solo mais quente e macio. Nas estações quentes, a cobertura morta também atua como um bom retardador de ervas daninhas e mantém o solo mais fresco.

Em geral, os tipos de alho Rocambole produzem alguns bulbilhos grandes, enquanto os tipos de porcelana produzem muitos bulbos pequenos. Quando plantadas, essas variedades de alho produzem uma pequena planta com um único bulbo redondo na base. Esses bulbos únicos podem ser replantados no ano seguinte, produzindo bulbos em tamanho real com muitos cravos dentro. Muitos produtores de pequena escala plantam bulbos extras para colher alguns na primavera. Essas plantas jovens podem ser vendidas para uso em cozimento fresco em um momento em que nenhum outro produto de alho fresco esteja disponível. Os pequenos agricultores também contam com o corte de alguns dos ramos mais tarde na primavera, a fim de ter um produto de alho fresco para vender nessa época. Os escapos deixados para amadurecer retiram energia dos bulbos em desenvolvimento, portanto, é uma boa ideia deixar somente escapos nas seções destinadas à produção de bulbos para plantio futuro.

Armazenamento para colheita de alho

Enquanto os produtores comerciais de alho usam colheitadeiras mecanizadas, os pequenos produtores geralmente colhem à mão. O alho recém-colhido deve ser pendurado em um local protegido para secar e endurecer. Na Califórnia e em outras regiões quentes e secas, o alho pode ser empilhado no campo para secar, mas os bulbos são cobertos com as folhas para evitar queimaduras solares.

Assim que os bulbos estiverem secos, eles podem ser movidos para locais de armazenamento de longo prazo. O alho geralmente armazena bem por oito meses ou mais se mantido fresco e seco. As áreas de armazenamento úmido freqüentemente apresentam problemas com fungos do gênero Penicillium.

Este artigo foi extraído da edição de dezembro / janeiro de 2004 da Fazendas Hobby revista.


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